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Vieillissement et dormir

Le nombre de personnes âgées aux États-Unis devrait augmenter considérablement au cours des prochaines décennies. En fait, alors que les personnes de plus de 65 ans représentaient environ 15% de la population américaine en 2016, elles devraient représenter plus de 21% de la population d’ici 2040. Cette tendance se joue également à l’échelle mondiale, les Nations Unies estimant que le nombre de personnes de plus de 60 ans doublera d’ici 2050 et triplera d’ici 2100.

Le vieillissement est lié à de nombreux problèmes de santé, notamment des troubles du sommeil. En fait, un mauvais sommeil peut contribuer à bon nombre de ces problèmes, réduisant la qualité de vie des personnes de plus de 65 ans.

Afin de répondre aux besoins uniques des personnes âgées, il est plus important que jamais de comprendre les effets du vieillissement sur la santé. Étant donné que près d’un tiers de notre vie est passé à dormir, l’examen de la relation entre le vieillissement et le sommeil est un élément fondamental de la promotion de la santé globale des personnes âgées.

Pourquoi le vieillissement affecte-t-il le sommeil?

Il est courant que les personnes âgées connaissent des changements dans la qualité et la durée de leur sommeil. Beaucoup de ces changements se produisent en raison de changements dans l’horloge interne du corps. Une horloge maîtresse dans une partie du cerveau appelée hypothalamus est composée d’environ 20 000 cellules qui forment le noyau suprachiasmatique (SCN).

Le SCN contrôle les cycles quotidiens de 24 heures, appelés rythmes circadiens. Ces rythmes circadiens influencent les cycles quotidiens, comme lorsque les gens ont faim, lorsque le corps libère certaines hormones et lorsqu’une personne se sent somnolente ou alerte.

À mesure que les gens vieillissent, leur sommeil change en raison des effets d’un SCN vieillissant. La détérioration de la fonction du SCN peut perturber les rythmes circadiens, influençant directement le moment où les gens se sentent fatigués et alertes.

Le SCN reçoit des informations des yeux et la lumière est l’un des signaux les plus puissants pour maintenir les rythmes circadiens. Malheureusement, les recherches montrent que de nombreuses personnes âgées sont insuffisamment exposées à la lumière du jour, soit en moyenne environ une heure par jour. L’exposition à la lumière du jour peut être encore plus restreinte pour les personnes qui vivent dans des maisons de soins infirmiers ainsi que pour celles atteintes de la maladie d’Alzheimer.

Les changements dans la production d’hormones, comme la mélatonine et le cortisol, peuvent également jouer un rôle dans le sommeil perturbé chez les personnes âgées. À mesure que les gens vieillissent, le corps sécrète moins de mélatonine, qui est normalement produite en réponse à l’obscurité qui aide à favoriser le sommeil en coordonnant les rythmes circadiens.